疫苗研發有哪些難點?為何世衛組織稱新冠病毒疫苗18個月才完成?

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本周世界衛生組織(WHO)表示,新型冠狀病毒的疫苗可能還需要18個月的時間才能研發出來,這無疑又給我們帶來一些打擊,因為很多人都像我一樣,家裡待不住了。

今年1月上旬,我國公開了這種病毒的全部RNA序列,從此世界各地都開始努力地開發疫苗。

在人類與病毒的抗爭史上,疫苗的研制一般都需要2到5年的時間,但通過全球的努力,並從過去研發冠狀病毒疫苗中吸取經驗,研究人員才有可能在更短的時間內開發出疫苗。

那為什麼疫苗的研制需要這麼長時間呢?我們會面臨哪些挑戰呢?

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需要分工合作

到目前為止,沒有一個機構有能力或設施可以獨自開發疫苗,因為疫苗研制過程比我們想象的要復雜得多。

首先,我們必須了解病毒在宿主(人類)中的特征和行為,因此必須建立一個生物模型。

接下來,我們必須證明疫苗是否安全,可以觸發人體免疫的正確部分,而不會造成損害。

然後,我們再使用生物模型開始疫苗臨床前的動物試驗,成功通過臨床前測試的疫苗才可以被有能力進行人體試驗的機構使用。

這些步驟在哪裡進行,由誰來進行,還有待確定,一般來說,在病毒爆發環境中測試這些疫苗是最理想的。

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之後,如果發現一種疫苗是安全有效的,它還需要通過必要的監管批準。最後,疫苗在準備交付之前,還需要尋找一種成本和效益最高的疫苗生產方法。

疫苗開發過程中的每一個步驟都面臨挑戰,這些挑戰需要時間去解決。

還好以前SARS(嚴重急性呼吸系統綜合癥)疫苗研制工作給我們打下了良好基礎,這將給這次疫苗研制提供許多幫助。

SARS是2002-03年傳播的冠狀病毒,科學家們利用雪貂建立了一個SARS的生物學模型,以確定病毒的原始宿主:蝙蝠。

SARS病毒和新型冠狀病毒共享了大約80-90%的遺傳密碼,所以這個疫苗的研制應該還是相對樂觀的。

我們知道RNA病毒的突變率非常高,那麼新型冠狀病毒(也是RNA病毒)也是極有可能繼續變異的,那麼研制出來的疫苗還有效嗎?

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病毒發生變異

作為一種動物病毒,它在適應過程中可能已經發生了突變,就像是SARS病毒先是從蝙蝠到果子貍,然後從果子貍跳到人類(新型冠狀病毒很可能是從蝙蝠到穿山甲再到人類)。

病毒最初沒法在人群中傳播,但經過在不同生物身上變異便可以持續在人群中傳播,隨著病毒繼續感染人類,它正在經歷一個穩定的過程,這也是突變過程的一部分。

由於各種原因,這種變異過程可能在世界不同地區都有所不同。其中就包括人口密度,因為人口密度影響被感染的人數以及病毒突變的機會,而這次新型冠狀病毒爆發正好是在春節前後,人口密度高度集中。

另外,先前接觸其它冠狀病毒將影響人群的感染易感性,這也可能導致出現不同的毒株,很像季節性流感。

所以這個疫苗的研制隻能是一個長久過程,科學家們隻能持續研究最新版本病毒,才能使疫苗有效發揮。

當然,病毒的變異也沒有想象中那麼恐怖,即使現有疫苗失效,我們也能很快找到新的疫苗,因為有“前車之鑒”。

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最後

還有一個挑戰是如何從病毒中制造蛋白質來開發疫苗,因為這些蛋白質都是特別設計的,在使用時激發免疫反應,讓人的免疫系統預防未來的感染。

據信,最近在新型冠狀病毒蛋白及其結構和功能方面的有突破性進展,這將給疫苗研制提供許多幫助。

研制疫苗是一項艱巨的任務,不可能一蹴而就,但如果一切按計劃進行,我相信很快就能得到有效疫苗。